De meest voortvarende bevrijder van West-Europa was zonder twijfel generaal George Patton. De opmars van zijn Derde Leger was zo indrukwekkend dat de Fransen er in 1947 een gemarkeerde toeristische route van maakten: La voie de la Liberté - de weg van de vrijheid. Op een Harley volgen we het 1145 km lange spoor van de Briljante 'son-of-a-bitch' dat van Normandië naar de Belgische Ardennen loopt.

Op een duin bij Utah Beach staart een hoogbejaarde Amerikaan al zeker een kwartier naar de zee. Zijn kleinzoon en diens vrouw, dertigers, staren met hem mee. Hij wijst naar een plek in de zee en een op het strand, en laat daarna zijn blik lange tijd rusten op zijn oude handen die het prikkeldraad van de afrastering vasthouden.

Hij liep ertussen, zestig jaar geleden, toen hier en op de andere Normandische stranden honderdduizenden geallieerden aan land kwamen. Van alle landingsstranden vielen hier de minste slachtoffers: 197 doden op 23.000 man. Toch het was natuurlijk een hel en dat lijkt hij nu opnieuw te voelen. Maar hij zou thuis wel wat te vertellen hebben. Of zoals de Amerikaanse generaal George S. Patton uitdrukte, toen hij aan de vooravond van de invasie de troepen toesprak: "Liever vechten dan dat je later tegen je kleinzoon moet zeggen dat je tijdens de Grote Tweede Wereldoorlog stront hebt staan scheppen in Louisiana. Nee, je kunt hem recht in de ogen kijken en zeggen: 'Jongen, je grootvader trok op met het Grote Derde Leger en een grote klootzak die Georgie Patton heette!"

Nou ja, in het geval van de oude soldaat betrof het een ander leger en een andere grote klootzak: het Eerste Leger van Generaal Bradley. Het Derde Leger van Patton werd pas enkele weken later operationaal, toen de invasie min of meer vastliep.

1200 mijlpaaltjes

Het Derde Leger heroverde het Franse grondgebied met ongeëvenaarde voortvarendheid. Daarom werd juist van de afgelegde weg van dit leger in 1947 een grootse toeristische routen gemaakt: La Voie de la Liberté. Bijna 1200 betonnen en kunststof mijlpaaltjes markeren de rit, die dwars door Frankrijk loopt en in Bastogne, in de Belgische Ardennen, eindigt.

Het beginpunt van de route - borne (mijlpaal) nummer 00 - bevindt zich bij de strandopgang van Utah Beach (in Sainte Marie du Mont), op een steenworp afstand van de bejaarde Amerikaan, het landingsmuseum, monumenten en souvenirwinkeltjes.

Het is een route met veel drama, maar er valt ook veel te genieten. Het is tenslotte een bevrijdingsrit. En zo ga ik hem rijden. Een herdruk van de oorspronkelijke Michelin-routekaart uit 1947 heb ik op zak. En mooier nog: de meest klassieke Harley, de Road King Classic, staat hier te popelen om aan een lange, historische route dwars door Frankrijk te beginnen.

 1/7  >